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Perché fu scelto Greenwich come meridiano fondamentale?

Come è noto la longitudine si determina calcolando la distanza verso Est o verso Ovest dal meridiano fondamentale (o zero), ovvero dal meridiano di Greenwich. Ma quando è perché si decise di adottare come meridiano zero il meridiano di Greenwich? La scelta avvenne nell'ottobre del 1884 durante la Conferenza Internazionale dei Meridiani, organizzata a Washington dal Presidente degli Stati Uniti Chester Arthur. Presero parte alla conferenza i rappresentanti di 25 nazioni, Italia compresa.

La conferenza si rese necessaria per trovare una convenzione, accettata universalmente, che mettesse fine ai diversi standard utilizzati nel mondo per la cartografia e per la navigazione. Infatti, fino al 1884, venivano utilizzati, a seconda dei paesi, diversi meridiani fondamentali: il meridiano di Ferro (isola delle Canarie), quello di Parigi, quello di Greenwich, quello di Monte Mario a Roma, Pisa, Copenaghen, Gerusalemme, San Pietroburgo e Filadelfia. Bisognava proprio mettersi d'accordo.

Fu così che si decise che il meridiano primo sarebbe stato quello passante dall'Osservatorio di Greenwich, che si trova nell'omonimo sobborgo di Londra. Il motivo per cui si scelse Greenwich fu quello di dare un riconoscimento alla storica funzione per la quale venne fondato nel 1675 l'osservatorio: risolvere il problema della determinazione della longitudine in mare.

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